Cees Links, een van de uitvinders van Wi-Fi

Wi-Fi, of in onze taal gewoon wifi (wiefie). We maken er dagelijks dankbaar gebruik van. Toch weten velen niet dat het een Nederlandse uitvinding is. Hetzelfde geldt voor Bluetooth, dat in 1994 door de Nederlandse elektrotechnicus Jaap Haartsen in dienst van Ericsson werd bedacht en ontwikkeld. Vandaag staan we even stil bij de Hollandse pioniers die ons het draadloze internet bezorgden.

Waarom niet internetten zonder draadje?

Het is 1988. Een groepje Nederlandse werknemers van NCR Computers is na kantoortijd bij McDonald’s in Nieuwegein aan het overwerken. Het gezelschap verbaast zich erover dat er in deze begintijd van de mobiele telefoons nog geen draadloos internet is. “Het zou toch mooi zijn als je ook zonder ‘touwtje’ het internet op kan”, opperen ze. Het zal nog 12 lange jaren duren – en er komt een telefoontje van Steve Jobs aan te pas – maar dan neemt hun Wi-Fi toch echt een torenhoge vlucht.

Een hamburger en een briljant idee

Cees Links en Vic Hayes zijn twee van de mannen die destijds onder het genot van een hamburger op het briljante idee komen dat onze wereld voorgoed zal veranderen. Ze waren voor hun werk al bezig met het draadloos verbinden van kassa’s. Het zijn de vroege dagen van het internet, de dagen weliswaar van de eerste laptops, maar die zijn nog zo log en zwaar dat je niet echt van draagbare apparaten kunt spreken.

De eerste versie heet WaveLan

Twee jaar later geeft Cees leiding aan de werkgroep 802.11 (onder andere met Wim Diepstraten en Bruce Tuch) die voor een standaard voor het draadloos internetten moet zorgen. De eerste tijd wordt besteed aan het in elkaar zetten van een prototype. De eerste versie van Wi-Fi heet WaveLAN en wordt eind 1990 al gepresenteerd.

Een wereldwijde standaard is een must

Al heel snel onderkennen ze dat er een wereldwijde standaard moet komen. Het lukt Hayes namelijk maar niet om de technologie aan computerfabrikanten te slijten. Zij zijn niet enthousiast omdat er geen wereldwijde draadloze standaard is. Dus melden Cees en consorten zich bij het Institute of Electrical and Electronics Engineers (IEEE) en geven aan dat ze een internationale standaard voor draadloos internet willen maken.

Rondlopen met een laptop in je jas

De mannen zwoegen en ploeteren door. Cees Links loopt in de jaren negentig zelfs rond met een jasje waarin hij een grote laptop heeft genaaid. Zijn doel is om aan zoveel mogelijk mensen (lees potentiële klanten) te laten zien wat de potentie is van draadloos computeren.

Het bevrijdende telefoon uit Cupertino

De doorbraak is in 1998. Na een eerdere afwijzing volgt er dan wel een belletje uit Cupertino. Steve Jobs, net weer terug bij Apple, wil wel eens horen wat deze groep Nederlanders inmiddels te vertellen heeft. Maar Steve is zelf continu aan het woord, blikt Cees Links later in diverse media terug op die meeting. En als hij klaar is, vraagt hij of de mannen kunnen leveren wat hij wenst. Tuurlijk, luidt het antwoord.

‘Wi-Fi hotspots veel logischer dan 3G-netwerk’

“De doorbraak was echt een kick, maar daarvoor was het twaalf jaar ploeteren”, laat Cees Links onlangs weten aan de website Marketingfacts.nl. “Er was veel weerstand: is het wel gezond? Is het wel betrouwbaar? Wat voor schade kun je erdoor oplopen? We hadden ook heel veel tegenwerking van de telefoonmaatschappijen van de wereld. Ik hield een presentatie waarin ik liet zien dat het goedkoper was om Nederland vol te zetten met hotspots in plaats van een 3G-netwerk, want alleen de licenties kosten al miljarden. Maar dat werd weggehoond.”

‘Alleen in Frankrijk en hier zeggen we wiefie’

Het is de vrouw van Cees Links die er uiteindelijk voor zorgt dat we het nu over W-Fi hebben. “De standaard noemden we destijds Wireless Ethernet Compatibility Association. Dat bekte niet zo lekker. Daar moest qua marketing nog wel het een en ander aan gebeuren”, vertelt Cees Links aan het YouTube-kanaal van Fast Moving Targets. “Mijn vrouw zat in het bestuur. Zij huurde een Amerikaans bedrijf in en daar kwam de Wireless Fidelity als naam uit. Alleen in Frankrijk en Nederland noemen we het nu wifi, de rest van de wereld zegt gewoon Wi-Fi.”

Milestone Award voor WaveLan

Dankzij het pionierswerk van deze techneuten mocht burgemeester Frans Backhuijs van Nieuwegein eind oktober 2019 de Milestone Award van de internationale organisatie IEEE in ontvangst nemen. Dat niet Cees Links en zijn team, maar de gemeente Nieuwegein de Award krijgt, heeft een praktische reden. Er werkten in Nieuwegein uiteindelijk zo’n honderd man aan de ontwikkeling van Wi-Fi. Het leek de IEEE dus logischer om de award aan de gemeente toe te kennen. Grappig detail, de burgemeester had zelf geen idee dat het een Nieuwegeinse vinding is.

Het winnen van deze ‘Oscar voor de informatietechnologie’ is zeer uitzonderlijk. “Wereldwijd zijn er misschien honderd Milestones uitgedeeld en dit is pas de derde in Nederland”, reageert Cees Links op AD.nl. “Kamerlingh Onnes kreeg er in 1911 een voor de ontdekking van supergeleiding en in 1975 Philips voor de CD-Rom. Zo’n Milestone is dus heel bijzonder.’’

Verantwoording: Dit artikel is zorgvuldig samengesteld uit interviews die Cees Links de afgelopen weken gaf aan diverse media naar aanleiding van de uitgereikte Milestone Award. De bronnen zijn in het artikel verwerkt.